Parque Nacional South Luangwa (Zambia) [consejos para safari]

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Exuberante y salvaje, el Parque Nacional South Luangwa es el destino de safari por excelencia en Zambia y uno de los grandes tesoros de África.

Fue la última parada del itinerario de viaje por Zimbabwe y Zambia, sin embargo, era una de las más esperadas. Habíamos oído maravillas de su fauna y llegábamos a South Luangwa para saldar todas las cuentas pendientes con la madre naturaleza.

Conociendo el Parque Nacional South Luangwa

Un largo viaje desde el Parque Nacional Kafue nos había llevado hasta Chipata, la última localidad antes de llegar a South Luangwa National Park.

Elefantes en South Luangwa
Los elefantes son otras de las señas de identidad de South Luangwa

Tras 14 horas de carretera y una noche estupenda en el Hotel Protea by Marriott, una pequeña concesión que nos dimos como premio al durísimo día, tomamos rumbo al Parque Nacional South Luangwa. Estábamos deseando conocer la gran joya de Zambia para hacer safari. ¿Sería tan increíble como nos habían explicado? ¿Cumpliría nuestras expectativas después de tres semanas de ruta y visitar lugares fascinantes?

El Parque Nacional South Luangwa se extiende por más de 9.000 kilómetros cuadrados y tiene unas condiciones naturales muy particulares dadas por el caudaloso río Luangwa. Su curso lleno de meandros y ramificaciones fluviales que se adentran en la espesura, son una inmensa fuente de vida.

De hecho, South Luangwa está considerada una de las grandes reservas de África junto a otras como el Parque Nacional Kruger (Sudáfrica) o el Parque Nacional Etosha (Namibia), aunque poco tiene que ver con ellas, ya que la afluencia de turistas aquí es mucho menor.

León durmiendo
¿Qué otro animal podría dormir así en mitad de la sabana?

Eso no es todo, porque South Luangwa es también la cuna de los safaris a pie, una experiencia fascinante y una nueva dimensión en el mundo de los safaris.

La figura de Norman Carr es de vital importancia en ello, ya que fue el padre de estos safaris a pie y su historia es fascinante. En origen un famoso cazador (de hecho, eso eran antes los safaris, rastreo y caza), la mentalidad de Carr acabó dando un giro de 180 grados y convenció a las tribus locales de que podían ganar más protegiendo a los animales en lugar de matándolos.

Esto significó el inicio de los safaris como hoy los conocemos en South Luangwa en la década de los cincuenta, cuya versión a pie pretendía dar un enfoque sostenible a esta actividad. Para que luego os digan que el turismo sostenible se ha creado hace poco.

Leones en el Parque Nacional South Luangwa
Los leones pasean tranquilos por todo el parque, ¡son los reyes de South Luangwa!

En definitiva, el Parque Nacional South Luangwa es uno de los mejores lugares de África para ver fauna salvaje, rodearse de naturaleza y vivir experiencias únicas que solo puede ofrecer un país como Zambia.

Una vez leí que South Luangwa es un viaje lleno de primeras veces y nosotros llegábamos con la ilusión de quien jamás ha hecho un safari.

¡CONSEJO VIAJERO!
Puedes leer algunos consejos para organizar tu ruta por Zimbabwe y Zambia con estos artículos del blog:
Viajar a Zimbabwe por libre [guía y consejos]
Guía para viajar a Zambia por libre (próximamente)
Conducir en Zambia y Zimbabwe [consejos y experiencia]

Cómo llegar a South Luangwa

El Parque Nacional South Luangwa se encuentra ubicado en el noroeste de Zambia, cerca de la frontera con Malawi.

Hay vuelos que llegan al aeródromo de Mfuwe (base de operaciones del parque, a 30 minutos de las puertas de South Luangwa) desde los aeropuertos internacionales de Lusaka (Zambia) y Lilongwe (Malawi). Cuestan entre 400-500 euros ida y vuelta, no son baratos, por eso suelen ser un recurso de operadores de safari y viajes organizados. De todos modos, puedes mirar los precios en la página de Pro Flight Zambia, la compañía que los opera.

Nosotros llegamos por carretera, a través de la renovada Great East Road, que une Lusaka con la localidad de Mfuwe en un trayecto de 670 kilómetros y unas 10 horas. Puedes hacer, como nosotros, una parada en Chipata (a 1 hora y media de Mfuwe) si ves que es demasiado, ya que aquí hay algunos alojamientos buenos para descansar, supermercados, gasolineras, etc.

Leopardo en South Luangwa
South Luangwa es uno de los mejores sitios de África para ver leopardos

Por último, una de las cosas que hace más popular a South Luangwa entre los viajeros es que es uno de los pocos parques nacionales al que se puede llegar en transporte público. Está muy bien conectado con Lusaka o Lilongwe (capital de Malawi) mediante autobuses públicos o taxis compartidos.

Nosotros conocimos una pareja de australianos que llegaron de esta manera y nos explicaron que hay varias compañías de autobuses que son bastante cómodas y muy baratas.

¡CONSEJO!
Si no dispones de coche propio, puedes contratar un safari guiado en South Luangwa desde Lusaka. El safari dura 4 días completos e incluye los traslados hasta el parque desde Lusaka (ida y vuelta), guía y comidas. Deberás buscar tu propio alojamiento, pero yo mismo te recomiendo algunos baratos en este post. Puedes ver el precio y reservar el safari online.

Dónde dormir en South Luangwa

South Luangwa es, probablemente, el parque más accesible y económico para los viajeros. Esto se nota principalmente en la cantidad y el tipo de alojamientos que hay en los alrededores del parque.

Al contrario que en otras reservas, en South Luangwa los alojamientos se encuentran fuera del parque, justo antes de pasar las puertas, y solo unos pocos y exclusivos lodges tienen permiso para operar en el interior del parque.

Puesta de sol en el río Luangwa
Puesta de sol en el río Luangwa, nuestras maravillosas vistas cada día desde Croc Valley Camp

La mayoría de alojamientos se encuentran a lo largo del río Luangwa y ofrecen alojamientos económicos que van desde camping (15 USD por persona/noche), cabañas con baño compartido (60 USD habitación doble/noche) o algunas opciones superiores por más de 100 USD. Como ves, no hace falta gastar mucho para dormir en South Luangwa y eso hace que sea muy atractivo para todos los viajeros. Si quieres gastarte más, puedes optar por lodges exclusivos tanto fuera como dentro del parque, cuyos precios se disparan por encima de los 300 USD por noche.

Entre los principales alojamientos económicos se encuentran el Croc Valley, donde nosotros dormimos, el Flatdogs y el Track and Trail River Camp. Están todos uno al lado del otro.

Todos estos alojamientos disponen también de bar-restaurante y organizan actividades para los viajeros independientes que llegan al Parque Nacional South Luangwa. Las actividades principales y precios aproximados son:

  • Safari nocturno (inicio 16:00 y final 20:00h) = 40 USD / persona
  • Safari a pie (inicio 6:00 am) = 35 USD / persona
  • Safaris de día completo o medio día

Piensa que estos alojamientos se encuentran a menos de cinco minutos de la puerta de acceso y además, están junto al río, donde hay muchísima vida. Esto significa que normalmente verás pasar elefantes, hipopótamos y otros animales por el mismo campamento. Nosotros tuvimos que apartarnos varias veces de nuestro sitio porque pasaban elefantes por dónde estábamos o porque los encontrábamos de camino al baño.

Mejor época para visitar el Parque Nacional South Luangwa

La mejor época para visitar el Parque Nacional South Luangwa es durante la estación seca, entre los meses de mayo y octubre.

El clima es más fresco por las noches, pero la ausencia de lluvias provoca que la vegetación esté más baja y que los animales, ante la falta de agua, suelen acudir a las charcas que disponen de ella o al propio río Luangwa, por lo que es más sencillo encontrarlos.

Entre los meses de noviembre y abril hay lluvias diarias y muchas partes del parque son inaccesibles. Algunos alojamientos cierran en esta temporada de lluvias.

Waterbuck
Los waterbucks son unos animales de lo más divertidos

Actividades en el Parque Nacional South Luangwa

El Parque Nacional South Luangwa ofrece la mejor experiencia de safari de Zambia. Tiene opciones para todos los presupuestos y actividades que, en algunos casos, solo pueden hacerse en este parque.

Safari a pie –> South Luangwa se considera el lugar de nacimiento de los safaris a pie, por lo que no puede haber un lugar mejor en el mundo para vivir esta emocionante experiencia. Te hablo sobre esta experiencia en el artículo con curiosidades sobre Zambia. Prácticamente todos los alojamientos ofrecen esta actividad (los que te he mencionado arriba la tienen todos), aunque suelen requerir un mínimo de cuatro personas para salir. Un safari a pie te acerca a los animales de una manera auténtica en la que te sientes vulnerable. A pie se siente África de una manera muy distinta a como lo haces en un vehículo. Las pulsaciones suben y el aprendizaje del entorno se multiplica. No hay mejor manera de adentrarte en la naturaleza que hacerlo a pie. Otro sitio increíble para hacer un safari a pie es el Parque Nacional Mana Pools (Zimbabwe).

Safari a pie en South Luangwa
El safari a pie es una de las actividades estrella en South Luangwa

Safari nocturno –> Cualquier persona aficionada a los safaris sabe que cuando cae la noche, una África distinta se abre paso. Llega la hora de los depredadores. Leones, leopardos o hienas salen en busca de sus presas con el camuflaje de la oscuridad como principal arma. No hay muchos parques en África que permitan los safaris por la noche, así que yo no desaprovecharía la oportunidad. ¡Nosotros vimos un leopardo acechando e intentando cazar a unos impalas!

Safari guiado –> Si has llegado a South Luangwa con transporte público, puedes contratar un safari guiado de día completo o de medio día para explorar el parque. Normalmente incluyen el almuerzo y la comida en el caso del día completo.

Safari por tu cuenta –> Si, como nosotros, has llegado con vehículo propio, la mejor manera de explorar el parque es perderte, seguir rastros y preguntar a cualquier coche con el que te cruces. Conduce sin prisas, disfrutando de todo lo que pasa alrededor. Cuando encuentres algún animal, verás la satisfacción que produce. Nosotros encontramos a un leopardo con su cría después de escuchar los gritos de los babuinos y seguir un rastro que, obviamente, pensábamos que no nos conduciría a ningún lugar. Al final dimos con los dos leopardos y los tuvimos para nosotros solos. ¡Un momentazo inolvidable!

Safari nocturno en South Luangwa
Otro leopardo en el safari nocturno, ¡esto está lleno de leopardos!

Qué animales puedo ver en South Luangwa

El Parque Nacional South Luangwa se caracteriza por ser uno de los mejores lugares de África para ver fauna salvaje. Aquí se encuentran cuatro de los Cinco Grandes, con la excepción del rinoceronte, que en este viaje solo pudimos ver en el Parque Nacional Matobo.

Existen varias especies endémicas que solo pueden encontrarse aquí, como la jirafa de Thornicroft, que habita únicamente en el Valle del río Luangwa y se caracteriza por el color de su pelaje. Otras dos especies que solo pueden encontrarse aquí son la cebra de Crawshay y el ñu de Cookson.

Jirafa en South Luangwa
Esta especie endémica de jirada solo se encuentra en South Luangwa

Por otro lado, South Luangwa posee la mayor población de hipopótamos del continente y la mayor concentración de leopardos de África. Tal es la cantidad que la página del parque asegura que hay un 80% de posibilidades de ver un leopardo durante un safari en South Luangwa.

Como colofón, también es uno de los mejores lugares para ver a los esquivos perros salvajes.

En esta infografía te dejo un resumen de los animales y posibilidades de verlos en el parque:

Infografía fauna South Luangwa
Infografía fauna South Luangwa

Precios de entrada

El precio de entrada al Parque Nacional South Luangwa es de 25 USD por día para los extranjeros que visitan el parque mediante un safari guiado.

Si viajas con tu propio vehículo, el precio de entrada es de 30 USD por persona.

Entrada Parque Nacional South Luangwa
Ahí está la entrada al Parque Nacional South Luangwa

Seguro de viaje para un safari en Zambia

Llevar un buen seguro de viaje lo considero imprescindible para cualquier viaje, pero más todavía para uno de este tipo.

Yo siempre viajo con un seguro de viaje Mondo, con quien he estado asegurado en los últimos viajes y que han respondido ante cualquier incidencia que he tenido, incluso en países remotos como Santo Tomé y Príncipe.

Piensa que puedes tener un accidente con el coche, alguna enfermedad que requiera de atención médica, picaduras de insectos y en casos extremos, hasta incidentes con animales salvajes. Todo esto está cubierto por los seguros de viaje de Mondo y la gestión de las incidencias es muy sencilla, incluso desde lugares remotos como Zambia o Zimbabwe.

Teniendo en cuenta que el precio de estos seguros para dos o tres semanas es de unos 50-70 euros en función del tiempo y el destino, es una cantidad mínima comparada con el presupuesto. Y a cambio, ofrecen una seguridad que, en caso de necesitarla, no tiene precio.

Si os interesa, después de varios años contratando sus seguros, he conseguido un descuento del 5% en los seguros Mondo para todos los lectores y lectoras del blog. Sea cuál sea, ¡no viajes sin seguro!

Zonas destacadas para el safari en South Luangwa

No hay una fórmula exacta para encontrar animales a la hora de hacer un safari, por eso estas recomendaciones son una pequeña guía, indicaciones y consejos sobre algunas zonas en las que suelen verse, sin más. Puede que hayan visto leones en una zona durante tres días seguidos y al cuarto, cuando vayas a tú, estos hayan desaparecido por completo.

Cocodrilo en South Luangwa
Los cocodrilos están por todo el parque

Aun así, siempre va bien tener algunas referencias, porque muchos de estos animales son territoriales y si no aparecen un día, aparecerán otro.

Estas son algunas zonas en South Luangwa que te recomiendo para que planifiques el safari:

  • Mbangula loop, nada más entrar a la izquierda. Suelen verse leopardos.
  • Luangwa River Drive: buenas vistas, hipopótamos, cocodrilos y elefantes en el río, además de grandes llanuras llenas de fauna.
  • Wamilombe loop: allí vimos un leopardo por la noche y una manada de leones al día siguiente.
  • Big baobab: además de ser un enorme y bonito baobab, también es zona habitual de felinos.
  • Norman Carr loop: buenas vistas y mucha fauna junto al río.
  • Ruta 05: esta ruta lleva hasta la parte norte del parque, mucho más solitaria, sin coches de agencias y con mucha fauna. Nosotros le dedicamos una tarde y nos sentimos unos exploradores.
Una cebra herida en South Luangwa
Algunos animales llevan heridas de guerra, como esta cebra…

Otros consejos

  • La puerta principal de entrada se encuentra pasada la población de Mfuwe. Allí deberás pagar tus permisos de entrada y atravesar el puente que cruza el río Luangwa para acceder al parque nacional.
  • Pregunta en la oficina donde se pagan los permisos por avistamientos de los que hayan recibido aviso. A nosotros nos dieron algunas indicaciones muy útiles.
  • Durante el día hace bastante calor, pero por la noche refresca. Conviene preparar la maleta a conciencia. Puedes leer estos consejos con lo necesario para una maleta para ir de safari.
  • Pregunta a todos los coches con los que te cruces si han visto algo de donde vienen. Es la mejor forma de tener información reciente y te llevarás más de una sorpresa.
  • Reserva al menos tres días para explorar y disfrutar de todos los encantos de South Luangwa.
  • Si planeas visitar el Parque South Luangwa y las Cataratas Victoria, dos de los grandes atractivos de Zambia, ten en cuenta que están muy lejos. Puedes volar entre ambos sitios (es caro) o conducir por carretera (te llevará casi un día completo, unas 16-17 horas). Planifica bien tu viaje para dormir a mitad de camino.

Mis experiencias más TOP en South Luangwa

Llegamos a South Luangwa como última parada de nuestro viaje y aun así, consiguió sorprendernos y superar el listón de expectativas. ¡Estas fueron las experiencias más TOP que vivimos!

1. La emoción de hacer un safari a pie: No hay experiencia comparable a la de un safari a pie. Las pulsaciones van a mil por hora y cualquier encuentro se vive de manera emocionante. No hace falta que sea un depredador, encontrar una simple jirafa, una cebra o un elefante es tremendamente motivador y estar a escasos metros te hace sentir extremadamente vulnerable.

Kudus
Estos kudus vigilaban nuestros movimientos

2. Salir de safari nocturno: No es habitual que los parque africanos permitan salir de safari por la noche, por eso aprovechamos la oportunidad. Por un lado acabamos ligeramente desencantados, porque fue el momento del viaje en el que vimos más turistas y llegamos a juntarnos 8 coches cuando encontramos a un leopardo. Por el otro lado, estar en absoluta oscuridad y un silencio sepulcral mientras aquel leopardo acechaba a unos impalas, fue un momento inolvidable.

3. Seguir el rastro de un leopardo: Sin duda, el momento que jamás olvidaremos de nuestra visita al Parque Nacional South Luangwa. Gracias a una clase magistral que aprendimos en el Parque Nacional Hwange, uno de los parques imprescindibles que ver en Zimbabwe, vimos como un gran grupo de babuinos empezaba a moverse con celeridad hacia los árboles mientras algunos miembros de la manada parecían vigilar ciertos puntos más vulnerables.

En unos segundos, el silencio se apoderó del momento y poco después empezaron los gritos desde los árboles. Nos pareció que eran iguales a los que habíamos escuchado unos días antes, que nos habían dicho que alertaban de la llegada de un leopardo. Obviamente, lo más normal era que estuviésemos equivocados, pero decidimos permanecer allí un buen rato.

Al poco nos movimos de manera intuitiva hacia donde pensábamos que podía estar el depredador y para nuestra sorpresa, ¡un leopardo con su cría apareció cruzando por mitad del camino! Desapareció entre la maleza e intentamos seguir su rastro, intuyendo sus pasos y esperando pacientemente. Al cabo de 30 minutos volvió a aparecer, esta vez para brindarnos la mejor escena de fauna del viaje. El leopardo caminaba junto a su cría, intentando esconderse de nuestras miradas, hasta que dejó a esta agazapada junto a unos arbustos y salió a cazar sola. Fue un premio del que pudimos disfrutar solos (algo nada sencillo en South Luangwa).

Leopardo en South Luangwa
¡Fue alucinante ver a una mama leopardo con su cría!

4. Encontrar una manada de leones en la carretera: Ya habíamos visto algunos leones en el parque y durante los días anteriores, pero esta fue especial. Íbamos en el coche junto a una pareja a la que habíamos conocido la noche anterior y que estaba viajando por África en transporte público, por eso les ofrecimos salir con nuestro coche si querían aprovechar los días. Fue un buen día, pero casi saliendo del parque llegó el mejor momento, cuando de repente, una manada de catorce leones se aposentó a un costado de la carretera para hacer las delicias de todos los que íbamos pasando por allí. Apenas a un metro de la ventanilla, casi podíamos sentir su aliento.

Grupo de leones durmiendo
Este grupo de leones dormía plácidamente y ni se inmutaron ante nuestro paso

5. Relax y puestas de sol en nuestro alojamiento: Nada mejor que acabar un día de safari comentando la jugada en el bar del Croc Valley Camp, con vistas descomunales al río Luangwa y una puesta de sol que teñía el cielo de un naranja intenso. ¡Qué duro es viajar!

Lo mejor del Parque Nacional South Luangwa

Para acabar esta guía del Parque Nacional South Luangwa, este es un breve resumen con los puntos a favor y en contra de esta reserva:

LO MEJOR

  • Calidad y cantidad de fauna
  • 80% de posibilidades de ver leopardos (según datos de Turismo de Zambia)
  • Múltiples alojamientos low cost
  • Gran abanico de actividades (safari nocturno, safari a pie…)
  • Actividades para viajeros independientes sin vehículo a buen precio.

✖️ LO PEOR

  • Mayor afluencia de turistas que en otros parques de Zambia o Zimbabwe
  • Lejanía con Lusaka (9-10 horas de carretera). Hay vuelos hasta Mfuwe, pero son muy caros.

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